domingo, 21 de noviembre de 2010

El Telescopio Fermi de la NASA descubre una estructura gigante en nuestra galaxia

Crédito: NASA's Goddard Space Flight Center.

Justo cuando crees que sabes todo acerca de una galaxia, algo nuevo aparece. O algo viejo, recién descubierto. El Telescopio Espacial Fermi de rayos gamma, que ha estado barriendo todo el cielo cada tres horas durante los últimos dos años y un trimestre desde su lanzamiento, ofrece la mejor vista de la emisión de rayos gamma desde el espacio de un observatorio de rayos gamma aún en marcha. Un nuevo análisis cuidadoso de los datos obtenidos por el Telescopio de Gran Area (LAT) de Fermi ha puesto de manifiesto una cosa sorprendente: dos burbujas bastante simétricas de la emisión de rayos gamma alrededor del centro de nuestra galaxia, la Vía Láctea. Los científicos están desconcertados por estas enormes estructuras, que se muestran arriba en la concepción del artista. ¿Que los creó? Se sugieren dos posibilidades. Estas burbujas pueden haber sido producidas por un repentino estallido de formación estelar (y la muerte de estrellas), cerca del centro de la Vía Láctea. O, tal vez las burbujas fueron producidas por el despertar del gigante dormido de la Vía Láctea, el agujero negro supermasivo conocido como Sgr A *. Los científicos suponen que tal vez Sgr A * emitió un chorro de rayos de partículas enormemente poderoso en algún momento del pasado oscuro y lejano. Lo que causó estas burbujas hace tiempo que dejó de existir, dejando detrás este resplandor fantasmal de rayos gamma como el último vestigio de esta explosión de gran alcance.

La información en detalle:

El Telescopio Espacial Fermi de rayos X de la NASA ha revelado una estructura nunca antes vista centrada en la Vía Láctea. La misma se extiende por 50.000 años luz, y puede ser el remanente de una erupción de un agujero negro gigante en el centro de nuestra galaxia.

"Lo que vemos son dos rayos gamma que emiten las burbujas que se extienden a 25.000 años-luz hacia el norte y el sur del centro de la galaxia", dijo Doug Finkbeiner, un astrónomo del Centro Harvard-Smithsoniano para Astrofísica en Cambridge, Massachusetts, que reconoce por primera vez la caracterítica. "Nosotros no entendemos completamente su naturaleza u origen."

La estructura se extiende por más de la mitad del cielo visible, de la constelación de Virgo a la constelación Grus, y puede ser de millones de años de edad. Un documento sobre los resultados ha sido aceptado para su publicación en The Astrophysical Journal.

Finkbeiner y su equipo descubriero las burbujas por el procesamiento de datos públicos del Telescopio de Gran Área de Fermi (LAT). El LAT es el detector de rayos gamma más sensible y de más alta resolución jamás lanzado. Los rayos gamma son la forma más alta de energía de la luz.

Otros astrónomos que estudian los rayos gamma no habían detectado las burbujas en parte debido a la niebla de los rayos gamma que aparece en todo el cielo. La niebla que ocurre cuando partículas que se mueven cerca de la velocidad de la luz interactúan con la luz y el gas interestelar en la Vía Láctea. El equipo de LAT constantemente refina modelos para descubrir nuevas fuentes de rayos gamma oscurecidas por esta así llamada emisión difusa . Mediante el uso de diversas estimaciones de la niebla, Finkbeiner y sus colegas fueron capaces de aislarla de los datos de LAT y desvelar las burbujas gigantes.

Los científicos ahora están llevando a cabo más análisis para comprender mejor cómo esta estructura nunca antes vista se formó. La burbuja de las emisiones son mucho más energéticas que la niebla de rayos gamma vista en otras partes de la Vía Láctea. Las burbujas también parecen tener bordes bien definidos. La forma de la estructura y las emisiones sugieren que se formó como resultado de una enorme y relativamente rápida liberación de energía, la fuente que sigue siendo un misterio.

Una posibilidad incluye un chorro de partículas del agujero negro supermasivo en el centro de la galaxia. En muchas otras galaxias, los astrónomos ven chorros de partículas rápidas alimentados por la materia que cae hacia un agujero negro central. Si bien no hay evidencia de un agujero negro en la Vía Láctea de un chorro actualmente, es posible que sí en el pasado. Las burbujas también pueden haberse formado como resultado de las salidas de gas de una explosión de formación de estrellas, tal vez la que produjo muchos cúmulos de estrellas masivas en el centro de la Vía Láctea hace miles de millones de años.

"En otras galaxias, vemos destellos que pueden manejar las salidas enormes de gas", dijo David Spergel, un científico de la Universidad de Princeton en Nueva Jersey. "Cualquiera que sea la fuente de energía detrás de esas enormes burbujas puede ser que esté conectada a las preguntas más profundas de la astrofísica".

Consejos de las burbujas aparecen en datos de la nave antes. observaciones de rayos X del satélite alemán Roentgen sugieren la evidencia sutil de los bordes de la burbuja cerca del centro galáctico, o en la misma orientación que la Vía Láctea. La WMap (Wilkinson Microwave Anisotropy Probe) de la NASA detecta un exceso de señales de radio en la posición de las burbujas de rayos gamma.

El equipo de Fermi LAT también reveló el martes la mejor película del cielo en rayos gamma del instrumento , el resultado de dos años de recopilación de datos.

"Fermi escanea todo el cielo cada tres horas, y como la misión continúa y profundiza nuestra exposición, vemos el universo extremo en detalle cada vez mayor", dijo Julie McEnery, científico del proyecto Fermi de la NASA en el Goddard Space Flight Center en Greenbelt, Maryland

Fermi de la NASA es una asociación de física de partículas y astrofísica , desarrollada en colaboración con el Departamento de Energía de EE.UU., con importantes contribuciones de instituciones académicas y socios en Francia, Alemania, Italia, Japón, Suecia y los Estados Unidos.

"Desde su lanzamiento en junio de 2008, Fermi en repetidas ocasiones ha demostrado ser una instalación de frontera, que nos da nuevas perspectivas que van desde la naturaleza del espacio-tiempo a las primeras observaciones de una nova de rayos gamma", dijo Jon Morse, director de la División de Astrofísica en la sede de la NASA en Washington. "Estos últimos descubrimientos continúan demostrando un rendimiento excepcional de Fermi".



Fuente:
Temporarily Blowing Bubbles?
NASA's Fermi Telescope Finds Giant Structure in our Galaxy

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