domingo, 8 de mayo de 2011

Agujeros negros en los albores del Universo

La "Edad Oscura" del universo comenzó unos 400.000 años después del Big Bang, después que la materia se enfrió lo suficiente para formar átomos neutros. Esta época duró unos mil millones de años, hasta que las primeras estrellas se formaron bajo la influencia de la contracción gravitacional, re-ionizado el gas en el cosmos, entonces comenzaron en serio los procesos de construcción de las galaxias maduras. Al menos esta ha sido la imagen estándar. Pero era un enigma si existe suficiente radiación estelar efectiva para volver a ionizar todo el material cósmico, en especial todo el gas entre las primeras galaxias.

Los astrónomos Avi Loeb y Jonathan Pritchard del CfA del SAO (Centro de Astrofísica del Observatorio Astrofísico Smithsoniano), junto con tres colegas, han encontrado una solución. Escribiendo en las últimas ediciones de la Astronomía y Astrofísica, describen una fuente bien conocida previamente: agujeros negros binarios que se formaron cuando las primeras estrellas explotaron como supernovas. Después de observar los modelos que muestran que las estrellas masivas se forman primero en su mayoría en pares binarios, llegan a la conclusión de que existían muchos más rayos X de agujeros negros binarios en aquellos primeros momentos del universo. Los científicos computan el flujo de radiación de rayos X y ultravioleta producida por estos agujeros negros como acreción de materia en ellos. Esta luz de alta energía es mucho más eficaz que el ultravioleta estelar en la ionización del gas neutro, y desempeña un papel importante en la re-ionización del Universo a gran escala. Los nuevos resultados ayudan a resolver una cuestión pendiente, y refinar nuestra comprensión de los procesos, desde los inicios del universo.

Fuente: Black Holes from the Dawn of the Universe
(Smithsonian Astrophysical Observatory)

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